Περαστικά άστρα εκτόξευσαν κομήτες προς τη Γη - Free Sunday
Περαστικά άστρα εκτόξευσαν κομήτες προς τη Γη
Το Νέφος του Όορτ είναι ένας μεγάλος πληθυσμός κομητών που περιβάλλει το Ηλιακό Σύστημα ESO

Περαστικά άστρα εκτόξευσαν κομήτες προς τη Γη

Δύο άστρα που έτυχε να περάσουν σε μικρή απόσταση από τον Ήλιο στο μακρινό παρελθόν φαίνεται ότι διατάραξαν τις τροχιές δύο κομητών και τους έστειλαν σε νέα πορεία προς το εσώτερο Ηλιακό Σύστημα, διαπιστώνει νέα μελέτη.

Τα ευρήματα ουσιαστικά προσφέρουν τις πρώτες άμεσες ενδείξεις για την επιβεβαίωση μιας παλιάς θεωρίας, σύμφωνα με την οποία το σύννεφο κομητών που περιβάλλει το Ηλιακό Σύστημα, γνωστό ως Νέφος του Όορτ, μπορεί να διαταραχθεί λόγω της βαρυτικής επίδρασης διερχόμενων άστρων.

Οι αναρρίθμητοι κομήτες που πιστεύεται ότι βρίσκονται στο Νέφος του Όορτ θεωρούνται παγωμένα κατάλοιπα από τον σχηματισμό του Ηλιακού Συστήματος πριν από 4,6 δισεκατομμύρια χρόνια. Βρίσκονται τόσο μακριά από τον Ήλιο, σε απόσταση περίπου ενός έτους φωτός, ώστε χρειάζονται εκατοντάδες ή χιλιάδες χρόνια για να ολοκληρώσουν μια πλήρη περιφορά γύρω από το μητρικό μας άστρο.

Από τη δεκαετία του 1950, όταν η θεωρία προτάθηκε για πρώτη φορά από τον Ολλανδό αστρονόμο Γιαν Όορτ, οι αστρονόμοι υποψιάζονταν ότι άστρα που τυχαίνει να περάσουν σε σχετικά μικρή απόσταση μπορούν να αποσταθεροποιούν τις τροχιές κομητών στο Νέφος του Όορτ και να τους στέλνουν προς το εσώτερο Ηλιακό Σύστημα.

Στη νέα μελέτη, η οποία έχει γίνει δεκτή προς δημοσίευση στην επιθεώρηση Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, και παρουσιάζεται στην υπηρεσία προδημοσίευσης arXiv, Πολωνοί ερευνητές εξετάζουν 650 περιπτώσεις άστρων που πλησίασαν κάποτε τον Ήλιο σε απόσταση 1,3 ετών φωτός ή μικρότερη.

Τα δεδομένα προήλθαν από την ευρωπαϊκή αποστολή Gaia, η οποία χαρτογράφησε τη θέση και την ταχύτητα 1,7 δισεκατομμυρίων αστρονομικών αντικειμένων.

Τα δεδομένα για τα 650 περαστικά άστρα συγκρίθηκαν στη συνέχεια με τις τροχιές 270 κομητών μακράς περιόδου που πιστεύεται ότι προέρχονται από το Νέφος του Όορτ.

Οι ερευνητές δημιούργησαν μοντέλα  της αλληλεπίδρασης άστρων – κομητών, από τα οποία μπορούσαν στη συνέχεια να αφαιρεθεί η επίδραση των άστρων προκειμένου να ελεγχθεί το κατά πόσον η αφαίρεση αυτή θα άλλαζε τις τροχιές των κομητών.

Πράγματι, η ανάλυση αποκάλυψε ότι δύο κομήτες που πλησίασαν τον  Ήλιο κατά το παρελθόν πρέπει να είχαν επηρεαστεί από διερχόμενα άστρα.

Το πρόβλημα, επισημαίνουν οι ερευνητές, είναι ότι η επίδραση περαστικών άστρων δεν αρκεί από μόνη της για να δικαιολογήσει τον μεγάλο αριθμό κομητών που καταφθάνουν στο εσώτερο Ηλιακό Σύστημα.

Η εξήγηση που δίνουν είναι ότι, είτε τα διαθέσιμα δεδομένα για κοντινά άστρα είναι ανεπαρκή, είτε υπάρχει και κάποιος δεύτερος μηχανισμός που εκτοξεύει κομήτες από το Νέφος του Όορτ προς τη Γη.